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AGENCIAS

Voyager 2, la segunda nave en llegar al espacio interestelar

La sonda Voyager 2 se convirtió en la segunda nave en la historia en llegar al espacio interestelar. Tras 41 años de viaje por el sistema solar, Voyager 2 llegó a una zona del espacio donde ya no sopla el viento del Sol, a 18.000 millones de kilómetros de la Tierra, informó la NASA.

Esto convierte a la Voyager 2 en el segundo aparato en abandonar la heliosfera en toda la historia, por detrás de su gemela, la Voyager 1, que atravesó esta barrera en el año 2012.

A esta distancia extraordinaria -a 18.000 millones de kilómetros de la Tierra-, cada mensaje de Voyager 2 tarda 16 horas y media en llegar a la Tierra mientras, por ejemplo, el tiempo de comunicación a la velocidad de la luz con Marte es de 8 minutos solamente.

La gran noticia es la confirmación de que Voyager 2 salió de la heliosfera, la burbuja protectora de partículas y de campos magnéticos creados por el Sol, y que ya atravesó la heliopausa, el límite mas allá del cual ya no llega el viento solar.

Técnicamente, sin embargo, la sonda sigue estando en el sistema solar, cuya frontera está establecida en los confines de la nube de Oort, bastante más allá de Plutón, y que la NASA compara con una “gran burbuja alrededor del sistema solar”.  Esta nube, compuesta probablemente por miles de millones de cuerpos helados, se mantiene bajo la influencia de la gravedad del Sol y Voyager 2 necesitaría todavía otros 30.000 años para atravesarla.

Se trata de la misión más larga en activo de la agencia espacial norteamericana, y sus instrumentos siguen enviando observaciones a día de hoy.

Otra exploradora

Lo más interesante de este hito es que, a diferencia de su compañera, la Voyager 2 tiene funcionando un instrumento, el Plasma Science Experiment (PLS), que dejó de funcionar en la Voyager 1 en 1980. Por tanto, esta sonda no sólo obtendrá más datos de las afueras del Sistema Solar, sino que conseguirá un tipo de información que nunca hasta ahora se había analizado en esta región.

El PLS está diseñado para medir la velocidad, densidad, temperatura, presión y flujo del viento solar y ahora podrá medir las condiciones del medio interestelar.

“Todavía hay mucho que aprender sobre la región de espacio interestelar situada más allá de la heliopausa”, dijo en un comunicado Ed Stone, director científico de proyecto de la Voyager e investigador en el Caltech (EEUU).

Suzanne Dodd, directora del proyecto, añadió: “Esto es lo que todos estábamos esperando. Ahora, aguardamos con ilusión lo que podremos aprender por tener ambas sondas fuera de la heliopausa”.

De hecho, hasta este momento, los científicos ya captaron datos llamativos. Los científicos de la NASA detectaron una extraña fluctuación en algunos datos de la Voyager 2 cuyo origen no es conocido. Y también se captó evidencias que indican que la burbuja de la heliosfera ha estado creciendo últimamente a causa de la actividad solar, tanto que sería posible que la heliopausa volviera a alcanzar a la sonda.

Las dos sondas, Voyager 1 y 2, orbitarán la Vía Láctea durante millones de años y es muy probable en que se conviertan en algunos de los últimos vestigios de la civilización humana, hoy por hoy confinada a la superficie de la Tierra.

A bordo de las Voyager viaja un disco dorado repleto de saludos, música y datos para encontrar la Tierra en nuestra zona de la Vía Láctea.

 

VOYAGER 1 Y  2

Fue lanzada cuando Jimmy Carter (1977-1981) era presidente de EEUU, sobrevoló Júpiter en 1979, y luego Saturno, Urano, y Neptuno en 1989. Como seguía funcionando, la NASA continuó con la misión pero los ingenieros apagaron sus cámaras para ahorrar energía.

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